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有关自闭症亚型的新线索

加州大学戴维斯分校MIND研究所的两项开创性研究提供了与大脑结构有关的可能自闭症类型的线索,包括大小和白质生长。这项研究基于自闭症现象项目(APP)和自闭症女孩神经发育成像(GAIN)研究中进行的多年脑部扫描研究。它显示了从诊断到青春期随访同一儿童的纵向研究的价值。

MIND研究所精神病学与行为科学系副教授,两篇论文的共同资深作者克里斯蒂娜·乌诺达尔(Christine Wu Nordahl)表示:“没有其他任何一个站点的数据集可以像我们这里一样。” “在一项研究中,我们对400名孩子进行了1000多次MRI扫描,这是闻所未闻的。到达这里已有15年的工作了。”

大脑子:自闭症亚型?

在《生物精神病学》上发表的第一项研究中,研究人员使用磁共振成像(MRI)跟踪了3至12岁之间的294名自闭症儿童和135名无自闭症儿童的大脑大小(体积)。发现了相对于身高(或比例不成的大脑畸形)更大的大脑大小的证据,这种亚型与更高的智力残疾率和较差的总体预后有关。

以前的横断面研究发现,自闭症儿童的大脑较大,但在童年后期没有大脑较大的证据。广泛接受的理论是,随着孩子的成长,这些大脑“正常化”或收缩。

MIND Institute的研究发现情况并非如此。在3岁时大脑较大的孩子在12岁时大脑仍然较大。为什么?与大多数研究在不同时间点对不同个体进行研究的大多数研究不同,该研究纵向或长期地研究了相同的孩子。

而且,与大多数其他研究不同,该研究包括具有严重智力障碍的儿童。这些是倾向于自闭症的“大脑子”形式的孩子。

两项研究的共同资深作者戴维·阿玛拉尔(David Amaral)认为,这项研究与以前的研究之间的区别在于,智障儿童被排除在以往针对年龄较大的儿童的横断面研究之外。

“自闭症患者的大脑更大与智商降低有关,智障儿童随着年龄的增长更难扫描,”杰出的精神病学和行为科学教授,MIND研究所教员Amaral说。他解释说:“这是抽样偏差的问题,以前的“教条”似乎是谁在何时扫描的产物。

5岁以下的孩子可以在入睡时进行扫描,但是Nordahl和她的团队创建了独特的创新协议,使研究人员可以在清醒的时候更轻松地扫描智障较大的孩子。

“至关重要的是,我们必须纳入自闭症谱系中最能影响生活质量的那些方面,例如智障,焦虑症和言语功能。” MIND研究所的博士后学者,该研究的主要作者Joshua Lee说。“重要的是要捕捉每个患有自闭症的人,而不仅仅是那些最容易从中获取图像的人。”

白质:连接临床点

第二项研究也发表在《生物精神病学》上,该研究将某些孩子的大脑白质生长变化与自闭症特征联系起来。

研究人员使用了一种称为弥散加权成像的MRI扫描,可以让他们观察大脑中的白质区域或区域。白质提供了大脑中的结构连接,从而允许不同区域相互交流。该研究纳入了125名自闭症儿童和69名通常处于发育中的儿童作为对照,年龄在2.5至7岁之间。

研究人员发现,大脑白质束的发育与自闭症症状严重程度的改变有关。他们观察到症状严重程度随时间增加的儿童发育较慢,而症状严重程度随时间推移的儿童发育较快。

MIND研究所的博士后,论文的主要作者Derek Sayre Andrews说:“从生物学的角度,这强调了白质发展在自闭症和自闭症症状中的作用。” 他说:“我们希望,将来这样的测量可以识别出将从更深入的干预中受益的儿童,并且可以作为确定针对特定儿童进行干预的有效性的标志。”

自闭症严重程度随时间的变化

对白质的研究是基于先前的MIND Institute研究得出的,该研究发现尽管许多儿童在整个童年期间都经历了相当稳定的自闭症症状水平,但预计随着时间的推移,很大一部分儿童的症状严重程度会增加或减少。

阿玛拉尔说:“这项新的分析提供了有关这些变化中可能涉及的大脑机制的重要线索。”

研究性别差异

这些研究之所以与众不同,不仅因为他们包括患有严重智力障碍的儿童,还因为他们包括了更多的女孩,而这些女孩在自闭症研究中所占的比例往往不足。

Nordahl说:“这是我们第一次有足够多的女孩样本,我们可以评估他们与男孩分开的大脑轨迹,以了解他们的不同之处。” “例如,我们没有看到女孩子的大脑子亚型那么频繁,但是我们确实看到了自闭症女孩子的脑子增长的细微差别。”

诺达尔(Nordahl)也研究了杏仁核大小可能在年轻女孩的精神病学挑战中扮演的角色,他指出,MIND研究所的纵向数据集可能会在许多未来关于自闭症性别差异的研究中发挥关键作用。

安德鲁斯说:“总的来说,我认为这些研究非常重要,因为它们使我们更接近于一个点,我们可以利用对自闭症潜在生物学的理解来直接改善自闭症社区个体的生活质量。” “那确实是我们研究的最终目标。”

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